Qu’est-ce que l’ammoniac?

L’ammoniac (NH3) est l’un des produits chimiques industriels les plus couramment fabriqués. Il est utilisé par les industries et les commerces et est présent à l’état naturel chez les humains et dans l’environnement. L’ammoniac est essentiel à de nombreux processus biologiques, notamment comme précurseur pour la synthèse d’acides aminés et de nucléotides. Dans l’environnement, l’ammoniac fait partie du cycle de l’azote et est présent dans le sol en raison de divers procédés bactériens. L’ammoniac provient également de la décomposition naturelle de matières organiques, produites par les végétaux, les animaux et les déchets d’animaux.
Voici quelques propriétés chimiques et physiques de l’ammoniac :

  • Gaz incolore et extrêmement irritant, d’une odeur âcre et suffocante à température ambiante;
  • Produit corrosif aux propriétés alcalines.

Quel est le mécanisme d’action de l’ammoniac?

L’ammoniac interagit immédiatement au contact de l’humidité contenue sur la peau, les yeux, dans la cavité orale, les voies respiratoires et l’épithélium des muqueuses en particulier, pour former de l’hydroxyde d’ammonium très corrosif. Ce dernier entraîne la nécrose des tissus par la perturbation des lipides de la membrane cytoplasmique (la saponification) menant à la destruction des cellules. Alors que les protéines des cellules se décomposent, l’eau est extraite causant une réaction inflammatoire qui occasionne d’autres dommages.

Comment traite-t-on l’exposition à l’ammoniac?

Il n’existe aucun antidote à l’empoisonnement à l’ammoniac; par contre, ses effets peuvent être traités, et la plupart des gens se rétablissent. La décontamination immédiate de la peau et des yeux avec une quantité abondante d’eau est très importante. Le traitement est constitué de mesures de soutien et peut comprendre l’administration d’oxygène humidifié, l’utilisation de bronchodilatateurs et l’assistance respiratoire. L’ammoniac ingéré est dilué avec du lait ou de l’eau.

Quels sont les effets immédiats de l’exposition à l’ammoniac sur la santé?

Inhalation: L’ammoniac est irritant et corrosif. L’exposition à de fortes concentrations d’ammoniac dans l’air cause des brûlures immédiates au nez, à la gorge et aux voies respiratoires. Cette réaction peut entraîner un œdème bronchiolaire ou alvéolaire, ainsi que la destruction des voies respiratoires menant à une détresse ou une insuffisance respiratoires. L’inhalation de faibles concentrations peut déclencher de la toux et une irritation au nez et à la gorge. L’odeur de l’ammoniac fournit des signes précurseurs adéquats de la présence du gaz, mais ce dernier occasionne également une adaptation ou une fatigue olfactives, réduisant la conscience d’être exposé à de faibles concentrations sur une longue période de temps.

Les enfants exposés aux mêmes concentrations de vapeur d’ammoniac que les adultes en reçoivent en fait une plus grande quantité que ces derniers; le rapport de la surface pulmonaire au poids corporel est plus élevé chez l’enfant que chez l’adulte, et le rapport du volume par minute au poids est augmenté. De plus, les enfants sont possiblement exposés à de plus fortes concentrations que les adultes dans un même endroit en raison de leur petite taille et des concentrations de vapeur d’ammoniac élevées à proximité du sol.

Contact avec la peau ou les yeux: L’exposition à de faibles concentrations d’ammoniac dans l’air ou dans une solution peut rapidement engendrer une irritation de la peau et des yeux. De fortes concentrations d’ammoniac peuvent entraîner des blessures et des brûlures graves. Le contact avec des solutions concentrées d’ammoniac liquide, comme les nettoyants industriels, peut engendrer des lésions causées par l’effet corrosif du produit, dont des brûlures de la peau, des dommages permanents aux yeux, et de la cécité. L’étendue réelle des blessures aux yeux n’est parfois pas apparente jusqu’à une semaine après l’exposition au gaz. Le contact avec de l’ammoniac liquéfié peut aussi causer des gelures.

Ingestion: L’exposition à de fortes concentrations par l’ingestion d’une solution d’ammoniac liquide cause la corrosion de la bouche, de la gorge et de l’estomac. L’ingestion d’ammoniac liquide ne cause habituellement pas une intoxication générale.

Extrait traduit du site Web suivant (offert en anglais seulement): https://www.health.ny.gov/